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自古以來,天和地,在以農立國的中國人來說,具有無比的創造力、影響力。民間宗教(如道教)大部份都把天當作是宇宙的主宰神,即為俗稱的元始天尊-天公所統理。農曆正月初九日,是天公的誕辰(一般所流傳),人們於此日要備辦豐富的牲禮祈福。在佛教則以「禮拜供養三寶,請諸天吃齋」為其主要意義的法會,稱為「供佛齋天」,為開年後最重要的第一個法會。 佛教徒雖不歸依諸天,但禮敬諸天,這是因為諸天歸依佛,並奉行正法,護持正教,並且修諸善業,不做惡行。據金光明經載,諸天於金光明會上,一一於佛前發菩提心,並親承如來法勒,常祐護受持、讀誦、書寫金光明經者。因諸天秉持法王囑累,巡行人間,以慈心輔翼有德,獎善罰惡,世人遂營建此供佛齋天之法會,誦經禮懺,施設淨食,以供養十方三寶、護世諸天及其隨從。供佛是要供養三寶、皈依三寶,否則諸天是不敢,也不願應供的。而齋天所請的客人是:大功德尊天、大辯才尊天、大梵王尊天、大帝釋尊天、東方持國尊天、南方增長尊天、西方廣目尊天、北方多聞尊天、大摩尼支尊天、摩醯首羅尊天、金剛密跡尊天、散脂大將尊天、大德韋陀尊天、菩提樹王尊天、堅牢地神尊天、訶利帝喃尊天、日宮太陽尊天、月宮太陰尊天、鬼子聖母尊天、娑竭羅王尊天、星宮月府尊天、閰摩羅王尊天、緊那羅王尊天、雷神大將尊天。除了前述二十四天外,尚有寄位諸天、金剛力士、八部天龍等諸天的使者,叫侍從天。

宋代慈雲遵式所集《金光明懺法補助儀》將儀式開合為十科:「一者嚴治淨室,二者清淨三業,三者香華供養,四者召請持咒,五者讚歎述意,六者稱名奉供,七者禮敬三寶,八者修行五悔,九者旋繞自歸,十者唱誦經典。」現今在佛光山派下各道場所做的供佛齋天中,程序與內容大約如下:(依「華山齋天科儀」)

一、嚴淨潔壇:

灑淨的儀式,約計一個小時圓滿,主要於誦持大悲咒時,依次到各席位去灑淨,此時不論桌上、下、坐椅、四境都要以楊枝沾淨水灑之,壇場內外各角落亦不忽視。接後祝禱世界和平,將此嚴淨壇場的功德迴向給護法龍天、三界嶽瀆靈聰、守護伽藍等。

二、請聖:

齋信隨同和尚禮拜,以最虔誠的心,一一讚歎三寶和諸天的功德,並且為祂們安座,由齋信奉上果點、茗茶、毛巾等,最後回到佛前唱讚和迴向,大眾回寮,等待敬獻齋品。

三、獻齋:

即所謂上菜。殿堂上只有侍席、捧盤和齋信。獻齋的一舉一動都要聽候鐘令,不能有絲毫馬虎。六菜(或八菜)、一飯一湯、箸、毛巾等一道道獻上。

四、上供:

唱讚後隨木魚三誦齋佛儀,二十一誦變食真言,無數遍甘露水真言,並讀文疏,唱讚回向。上供至此結束。

五、送聖:

緊接於回向偈之後,持消災延壽藥師佛名號,繞佛經行至丹墀焚化文疏,並持心經、往生咒、送聖讚,最後回壇,齋主禮拜和尚與法師,供佛齋天法會即告圓滿功德。可收下所有供品,一一分贈齋信同家人共沾法喜。(覺世1154期)